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区块链技术:金融科技的新蓝图

05月01日
    它被认为是继蒸汽机、电力、信息和互联网科技之后,目前最有潜力触发第五轮颠覆性革命浪潮的核心技术;《华尔街日报》将其誉为“500年以来金融领域最重要的创新”;华尔街的清算和结算所——美国证券托管清算公司(DTCC)CEO兼主席Michael Bodson评价它是“一个可以将交易后环境进行现代化的千载难逢的机会”。

    它就是区块链技术。仿佛一夜之间,“区块链技术”成了科技界和金融圈里最时髦的名词。放眼国内外,无论金融人士还是科学家,都对它青睐有加。云象区块链创始人兼首席架构师黄步添认为区块链不仅是当前金融科技领域的核心技术之一,更有望成为未来第四次工业革命的一项核心技术。

    作为比特币的底层技术,区块链不仅不像比特币那样饱受争议,还正在更大程度上被接受着、被扩展着。诚如中组部“千人计划”学者、北京航空航天大学计算机学院教授蔡维德所言,面对区块链这样一项新兴技术,科技界、法学界以及金融界“各界人士都对其报以热情与兴趣”。

    创造信任的机器

    区块链起源于中本聪的“比特币”开源密码协议,目前最成功的区块链也是比特币的区块链。而区块链之所以让人遐想无限,正是因为它拥有了透明度高、不可更改、无需中间人的这些特性。

    蔡维德告诉《中国科学报》记者,比特币技术旨在于开发不受任何金融机构控制的“数字货币”。由于其本身具有特殊的非中心化主义倾向,因此作为匿名者的中本聪其后不久也销声匿迹。但从那时起,对数字货币底层的区块链技术的讨论却从未停止。

    “目前区块链技术主要指通过特殊的算法、加密手段保证网络中数据库的一致性、安全性及可维护性。当前互联网中的所有节点都可以公平自由地跟其它任意节点通信,但是这个技术只解决了通信问题,没有解决信用问题,区块链技术的应用恰好解决了信用问题。”蔡维德说。

    区块链如何解决信用问题?“区块链简单的理解就是,去中心化、不可篡改的分布式账本。”黄步添解释说,传统的账本记账错误的时候,不会整个都涂掉,可能会画一条线并做一个备注;现代的账务系统是建立在数据库系统之上,篡改数据成本很低。而区块链网络上的每个“节点”都保存一个完本的账本,那么篡改数据的成本会很高,这便是区块链得以解决信用问题的基础。

    《经济学人》对区块链做了一个形象的比喻:简单地说,它是 “一台创造信任的机器”。区块链让人们在互不信任并没有中立中央机构的情况下,能够做到互相协作。

如果将区块链仅仅视作一个公开透明、可信赖的账务系统,那就大错特错了。开源框架knot.js的作者“Alex Zhao”(网名)认为,区块链远远不止是一个账务系统那么简单,这项技术将使得“去中心化自动组织公司”(DAC)成为可能。

    “DAC是一种能够从根本上颠覆人类社会组织模式的东西。我相信它对社会的影响,会超过工业革命,成为互联网给世界带来的最为深刻的变革。”Alex Zhao说:“它(区块链技术)的意义之重大、用途之广泛,一旦你意识到,你一定会像我一样激动万分的。”

    “据谷歌搜索算法统计,2015年10月以来以区块链技术为关键词的检索持续高居榜首。”蔡维德也指出,自2015年以来,区块链持续得到世界各国金融领域的高度关注,显示了区块链技术广阔的应用前景。

    高级玩家已进场

    实际上,在过去的一年中,区块链已成为全球创新领域最受关注的技术,受到风险投资基金的热烈追捧。仅2015年,全球范围内投资在比特币和区块链相关的初创公司的风投资金规模就达到了约4.8亿美元,2016年第一季度已达到1.6亿美元。

    除了投资布局,全球各领先的金融机构在具体推动区块链技术应用方面也有很多大动作。包括花旗银行、西班牙对外银行、摩根大通、摩根士丹利、瑞银等在内的40余家领先金融机构共同建立了R3CEV联盟,旨在推动制定适合金融机构使用的区块链标准,推动技术落地。近日,来自中国的平安集团已经加入R3联盟。

    麦肯锡5月发布的一份研究报告认为,区块链安全、透明及不可篡改的特性,将使未来金融体系间的信任模式不再依赖中介者,许多银行业务都将“去中心化”,实现实时数字化的交易。因此,在虚拟货币、跨境支付与结算、票据与供应链金融、证券发行与交易及客户征信与反诈欺等五大金融场景中,区块链将能产生最直接和最有效的应用。

    目前,区块链技术被应用最成功的场景,便是以比特币为代表的虚拟货币。现在,建立在数字货币区块链软件之上的应用程序已达数百种之多。在国外,一些基于区块链技术支持的数字资产正在被研发、创造和试验。比如纳斯达克的智能股票,不需要交易所、结算公司,甚至不需要经纪公司,目前有6家公司在上面试验自动交易、自动结算。瑞银集团试验的智能债券,不需要现有庞大体系去促成交易,点对点依靠计算机设置的智能合约即可完成。

    “从理论上说,围绕区块链这套开源体系能够创造非常丰富的服务和产品,比特币只是区块链巨大应用空间的冰山一角。”蔡维德说。

    对区块链趋之若鹜的还有政府和央行。蔡维德介绍说,今年1月,英国首席科学家代表英国政府把区块链列为英国的国家战略,“这是一件非常惊人、非常重大的事情。一般而言,那些能够带来巨大经济活力、大大提高生产力的事业才能上升到国家战略,英国政府选中区块链,正是因为其认为区块链技术可以带动各行各业合作,从上到下都可以做。他们认为‘这件事情已被科学所证明’。”

    英国政府和央行对区块链的态度是坚定的。6月16日,英国央行行长马克·卡尼(Mark Carney)在一次演讲中宣布,英国央行将开放合作,开始使用区块链技术,探索其在清算、结算中的应用。此外,英国央行还考虑成立一个加速器,发展大量研究人员发掘区块链技术的潜力。

    “英央行此举是金融领域一个巨大的变化。区块链技术的落地将带来全新的、全盘的监管技术,重新创造一个数字社会。”蔡维德说,与此同时,新型的法律——计算法律学也将及时出现。

    “在最近一次麦肯锡对全球金融机构的高管的调研访谈中,50%的高管都认为最快8个月,最迟3年内区块链技术最后会有实质性的突破。对于商业银行而言,如何在短时间内掌握这些新的技术并加以应用尤为关键。”麦肯锡全球副董事合伙人韩峰表示。

    仍存进一步挑战

    然而,正当区块链以破竹之势“占领”金融领域服务时,6月17日虚拟货币以太坊遭遇攻击,全球最大众筹项目The DAO价值6千万美元的以太币被转移,引起了业界对区块链技术的巨大讨论。

    蔡维德分析说,本次攻击是The DAO的协议漏洞,而非区块链技术本身存在安全问题,更不意味着区块链的革命性技术进步被终结。

    “The DAO使用的是公有区块链而非私有区块链,意味着全世界任何人都可读取、任何人都能发送交易且交易能获得有效确认、任何人都能参与其中共识过程的区块链。这是第一忌。此外,The DAO使用了‘智能合约’,在我看来,‘智能合约’既不智能,亦非合约。”

    蔡维德指出,The DAO事件将成为区块链技术应用的一个分水岭,高吞吐量、有隐私权、可靠性强而且是即时系统的私有区块链将成为各类应用开发的重点——英国央行采取的即是私有区块链。

    此外,“区块链必须是第三代开始才能被金融机构所使用,必须是非常高速,而且必须要支持监管的各方面。”蔡维德提醒说。

    DTCC首席技术架构师Rob Platnick也指出,尽管区块链技术的潜能和机遇让人兴奋,但还是存在一定限制,短期内区块链技术还不会被广泛采用。

    “区块链技术仍不成熟、还缺乏证明。它们本质上有规模限制,也缺乏无缝地整合到现有金融市场环境的底层基础设施。”Rob Platnick说,大型银行和服务供应商之间的区块链狂热最终会变成现实,一系列的技术开发热潮会创造“区块链孤立的迷宫”。

    因此Platnick呼吁全行业广泛合作,进行金融业的现有核心流程的开发和重新架构,用区块链替代它们。

    澳大利亚标准协会也支持为区块链发展建立一个全球标准,它呼吁国际标准化组织(ISO)建立区块链技术的全球标准。一旦标准出台,金融业区块链技术的发展或将坐上通往未来的快车。

    《中国科学报》 (2016-07-05 第6版 前沿)

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